25/09/2010

Illustre, mais pourtant inconnu...

Cette semaine un petit tour en Germanie pour vous parler d'un illustre opticien qui finit par laisser son nom au panthéon des...astronomes, tant ses travaux ont servi cette science !

Josef von FRAUNHOFER (1787 - 1826)

fraunhofer2.JPGTout astronome - amateur ou professionnel - connaît le nom de Fraunhofer et l’associe automatiquement à une optique de qualité. Mais qui est véritablement à même de dire qui était Fraunhofer ? Né à Straubing en Bavière, Fraunhofer sera orphelin à l’âge de 11 ans déjà. Un peu plus tard il entreprendra un apprentissage dans le secteur des lentilles et des miroirs avant de devenir employé dans une société munichoise d’instruments scientifiques. Il complètera sa formation par des études de mathématiques et deviendra un spécialiste de l’optique appliquée. Nommé directeur du Musée des sciences physiques de Munich en 1823, Fraunhofer s’engagera dans la voie des objectifs achromatiques pour les télescopes. Spécialiste du verre optique, il apportera de nombreuses améliorations à son meulage et à son polissage. Mais Fraunhofer est aussi et - surtout ! - connu comme le précurseur du spectroscope. Ses travaux et ses recherches dans le domaine de la réfraction et de la dispersion de la lumière aboutirent à l’invention du spectroscope. C’est en 1821 qu’il crée sa première grille de diffraction qui lui permit de mesurer la longueur d’onde de différentes couleurs et des lignes noires du spectre solaire. Il décrivit ces lignes en détail et elles portent son nom : les lignes de Fraunhofer ! Sans avoir jamais (?) été considéré comme un astronome, Fraunhofer est néanmoins un personnage "incontournable" dans l'histoire de l'astronomie moderne.

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